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John Willis

Adjunct Research Professor

Degrees:M.A. (Université de Québec à Trois Rivières), Ph.D (Université Laval)
Email:John.Willis@Carleton.ca

John Willis is a historian at the Canadian Museum of History (CMH) and is an adjunct research professor in the History Department at Carleton University. He began working at the CMH in 1991 specializing in the social history of postal communication in Canada. He has argued in favour of the postal perspective both on the national and the international scene, lecturing before scholarly audiences and the general public. He maintains an ongoing interest in the spatial contours of the past. Willis has recently branched out into the field of economic history. He served as curator for the exhibition commemorating the sinking of the Empress of Ireland in 1914: Canada’s Titanic. And more recently he has embarked on a research project documenting the history of the Canadian American border. M. Willis est bilingue et est familier avec l’historiographie québécoise et canadienne-anglaise, entre-autres.

Research Interests

  • Communication and postal history: les correspondances, mail-order, rural post, industrial relations within the Post Office
  • Public history, especially museums
  • Economic history: immigration, ocean liners, depression of 1929
  • Canadian-American border: the drawing of the line, the era of American prohibition, the Department of Customs, the evolving Can-Am relationship
  • The Lower St. Lawrence region
  • Material culture: pocket watches, mail order catalogues, vintage advertising

Recent Publications

Books

Editor, Tu sais mon vieux Jean-Pierre, collected essays in honour of the late Jean-Pierre Chrestien, publication in preparation.

Editor, More than Words: Readings in Transport, Communication and the History of Postal Communication (Gatineau: Canadian Museum of Civilization, 2007).

Co-editor with Y. Frenette and M. Martel, Envoyer et recevoir: Lettres et correspondences dans les diasporas francophones (Québec: Presses de l’Université Laval, 2006).

Co-author with Chantal Amyot, Country Post: Rural Postal Service in Canada, 1880-1945 (Gatineau: Canadian Museum of Civilization, 2003).

Web Projects

Chris Bennedsen: a Scrapbook of a Life in Letters,” The history of a Danish immigrant who came to Canada in the early 1950s, (online 2010).

Before E-commerce. A History of Canadian Mail-order Catalogues,” Virtual exhibition, project supported by Virtual Museum of Canada, in partnership with National Library of Canada, City of Toronto: Culture Division (Museum Collections), (online 2005).

Articles and Chapters

“Passagers vers l’éternité,” L’Estuaire: Revue d’histoire des pays de l’estuaire du Saint-Laurent 74 (juin 2014): 4-19.

“Winnipeg’s Moment: The Winnipeg Postal Strike of 1919,” in The West and Beyond: New Perspectives on an Imagined Region, eds. A. Finkle, S. Carter and P. Fortna (Edmonton: Athabasca University Press, 2010), 227-249.

“The History and Geography of the Post Office on Prince Edward Island, 1870-1914,” in More than Words, ed. J. Willis (Gatineau: Musée canadien des civilisations, 2007), 101-124.

“Les échelles de la communication postale en Nouvelle France,” Postes d’Europe 18e-21e siècles, Jalons d’une histoire comparée, eds. M. Leroux et S. Richez (Paris: Comité pour l’histoire de la poste, 2007), 127-144. (English version in same publication).

“Cette manche au syndicat–La grève chez Dupuis Frères en 1952,” Labour/Le Travail 57 (Spring 2006): 43-91.

“The Mail Order Catalogue: An Achievement in Mass Distribution and Labour,” Les territories de l’entreprise/The Territories of Business, eds. S. Bellavance and Pierre Lanthier (Québec: Presses de l’Université Laval, 2004), 173-199.

Scholarly Activities and Community Service

2014-  Member: Commission des arts, de la culture, des lettres et du patrimoine de la Ville de Gatineau

2007-2008  Member, Board of Directors: Laurentian Ski Museum, Saint-Sauveur, Québec

2002-2007  English-language co-secretary: Canadian Historical Association

« Autrefois, si vous aviez eu un ami à Constantinople et un autre à Moscou, vous auriez été obligé d’attendre leur retour pour apprendre de leurs nouvelles. Aujourd’hui, sans qu’ils sortent de leur chambre, ni vous de la vôtre, vous conversez familièrement avec eux par le moyen d’une feuille de papier…..Votre maîtresse est-elle à Bordeaux, et vous devant Prague avec votre régiment, elle vous assure régulièrement de sa tendresse ; vous savez par elle toutes les nouvelles de la ville, excepté les infidélités qu’elle vous fait…la poste est le lien de toute les affaires, de toutes les négociations, les absents deviennent par elle présents ; elle est la consolation de la vie. » (Voltaire, Œuvres complètes tome VIII, 150.)